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Catherine: Qu’évoque pour toi le mot gothique ?
Guillaume: Euh… du rouge à lèvres et du vernis à ongles noirs, des vêtements longs et macabres…
Catherine: Je parlais du style gothique, de l’architecture des plus belles cathédrales de France.
Guillaume: Ah oui, bien sûr. Eh bien le style gothique est synonyme de grandes croisées d’ogiveset de vitraux monumentaux emblématiques des cathédrales du 13ème siècle.
Catherine: Exact. La recherche de lumière a poussé les constructeurs de cathédrales à bâtir des édifices de plus en plus hauts, avec des ouvertures de plus en plus larges. Les voûtes à croisées d’ ogives, les arcs brisés et les arcs-boutants avaient pour but d’assurer la stabilité de ces bâtiments vertigineux.
Guillaume: Les cathédrales étaient majoritairement construites à partir de calcaire, n’est-ce pas ?
Catherine: Absolument. En ce qui concerne Notre-Dame de Paris, les pierres provenaient essentiellement des carrières toute proches de Charenton et Val-de-Grâce.
Guillaume: Comme la cathédrale est située au bord de la Seine, j’imagine que cela a facilité l’acheminement des pierres.
Catherine: C’est juste. Il semble qu’une partie d’entre elles aient été pré-fabriquées in situ. Cette standardisation des pièces était révolutionnaire pour l’époque.
Guillaume: Pour toi, quelle est la plus belle cathédrale de France : Notre-Dame, Chartres, Reims ?
Catherine: Elles sont toutes différentes et toutes belles. La basilique-cathédrale de Saint-Denis a servi de nécropole pour les rois de France. Elle a été en quelque sorte l’une des premières et dernières cathédrales gothiques de France.
Guillaume: Comment peut-elle à la fois être la première et la dernière ?
Catherine: Techniquement, la basilique Saint-Denis n’est devenue une cathédrale, c’est-à-dire le siège d’un évêché qu’en 1966 !
Guillaume: Oh, je vois. Et laquelle est la plus grande ?
Catherine: Ça dépend de quoi tu parles, de la hauteur ou de la superficie. La plus vaste de France est celle d’Amiens. À cause de ses faiblesses structurelles et du risque de son effondrement, elle a été cerclée d’un chaînage en fer à la fin du 15èmesiècle.
Guillaume: Et la plus haute ?
Catherine: La plus haute du monde est celle de Beauvais, le Parthénon du gothique français selon Viollet-le-Duc. Son chœur fait plus de 48 mètres de haut, soit 3 mètres de plus que celui du Vatican !
Guillaume: Ah Viollet-le-Duc, quel architecte ! C’est à lui que l’on doit au 19ème siècle la restauration de Notre-Dame et la construction de son imposante flèche qui a malheureusement brûlé le 15 avril 2019.
Catherine: Viollet-le-Duc n’était pas qu’un architecte. C’était aussi un archéologue, un artiste, un maître d’œuvre. Pour lui, c’était aussi important de retrousser ses manches et de mettre la main à la pâte. Et en plus c’était un autodidacte !
Guillaume: Pourquoi un archéologue ?
Catherine: Il s’intéressait de très près aux techniques utilisées plusieurs siècles auparavant par les premiers constructeurs des cathédrales. Plus d’un siècle plus tard, les mystères de ces bâtisses n’ont pas été entièrement résolus…
Guillaume: Des mystères ? Tu penses à des squelettes découverts dans des fondations ? Aux mystères de la franc-maçonnerie ? À des signes étranges inscrits sur les pierres ?
Catherine: Les inscriptions lapidaires sont en effet scrupuleusement étudiés… mais c’est surtout pour comprendre les méthodes utilisées par les artisans, l’origine des matériaux…
Guillaume: Je vois… J’imagine que ces informations sont importantes, surtout si les restaurateurs cherchent à reconstruire les cathédrales comme elles étaient à l’origine. Tu penses que c’est ce que voudrait Viollet-le-Duc pour Notre-Dame ?
Catherine: Eh bien, cela fait l’objet de grands débats. Viollet-le-Duc considérait que « Restaurer un édifice n’est pas l’entretenir, le réparer ou le refaire, c’est le rétablir dans un état complet qui peut n’avoir jamais existé à un moment donné ».

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